Des astronomes découvrent le pulsar gamma le plus puissant jamais observé hors de notre galaxie

Des astronomes découvrent le pulsar gamma le plus puissant jamais observé hors de notre galaxie

Maxisciences/Gentside Découverte - Pulsar gamma

Maxisciences/Gentside Découverte – Pulsar gamma

Ce nouveau venu dans le paysage cosmique vient bousculer de nombreux principes astronomiques. Découvert par une équipe de recherche franco-américaine, le pulsar PSR J0540-6919 est le tout premier astre de ce type à avoir été découvert hors de notre galaxie. Mieux, c’est aussi le plus lumineux jamais observé.

Les astronomes ont localisé cet objet exceptionnel dans une galaxie très proche de la nôtre appelée Grand Nuage de Magellan. Celle-ci abrite une nébuleuse émettant une grande quantité de rayons gamma. Les spécialistes attribuaient ce rayonnement à la naissance d’étoiles au sein de la formation.

Mais c’était avant de réaliser que 60% des rayons gamma de la nébuleuse étaient produits par PSR J0540-6919 seulement…

Un pulsar unique en son genre

PSR J0540-6919 était sans doute une étoile très massive par le passé. En explosant à sa mort, l’étoile a laissé son noyau, alors appelé étoile à neutrons. Lorsqu’une étoile de ce type continue de tourner à la vitesse à laquelle tournait son ancien corps, elle prend le nom de pulsar. Car avec une vitesse aussi élevée pour un corps devenu si petit, sa luminosité varie : elle clignote.

Si les astronomes ont déjà identifié 2.500 pulsars depuis la découverte de ces astres en 1957, rien ne les préparait à l’observation de PSR J0540-6919. En effet, c’est le tout premier à avoir été découvert dans une autre galaxie. En plus, il est incroyablement jeune : 1.000 ans seulement, contre les dizaines de milliers, voire millions, d’années d’existence de ses homologues.

Mais c’est aussi le plus lumineux jamais observé. « Sa rotation rapide libère une puissance supérieure à 1.031 watts, soit presque 100.000 fois la luminosité du Soleil, » (…)

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