La mission spatiale qui a révolutionné notre image du Soleil

La mission spatiale qui a révolutionné notre image du Soleil

Sur cette image prise par l'instrument EIT de SoHO apparaissent les régions actives du Soleil ainsi que sa couronne, dont la température s'élève ici à 1 million de degrés. © ESA/NASA.

Sur cette image prise par l’instrument EIT de SoHO apparaissent les régions actives du Soleil ainsi que sa couronne, dont la température s’élève ici à 1 million de degrés. © ESA/NASA.

Si, pour parodier Paul Eluard, le Soleil est bleu comme une orange, c’est à lui qu’on le doit. Il y a exactement vingt ans, le 2 décembre 1995, une fusée Atlas II décollait de Cap Canaveral (Floride) en emportant à son bord SoHO. Derrière cet acronyme (Solar and Heliospheric Observatory) se cachait le plus complet des engins spatiaux destinés à l’observation de notre étoile. Fruit d’une collaboration entre l’Agence spatiale européenne (ESA) et son homologue américaine, la NASA, SoHO ne comptait pas moins de douze instruments et s’installa à 1,5 million de kilomètres de la Terre, en orbite autour du point de Lagrange L1, un endroit de l’espace où l’attraction gravitationnelle du Soleil et celle de notre planète s’équilibrent. Directeur de recherche émérite au CNRS, Philippe Lamy est responsable scientifique du coronographe Lasco-C2 de SoHO, conçu au Laboratoire d’astrophysique de Marseille, un instrument qui, en masquant le disque aveuglant du Soleil, permet d’étudier la couronne ténue qui l’entoure et ses environs. Il résume ainsi le champ couvert par cet observatoire spatial : « La science SoHO s’étend de la structure interne du Soleil aux processus observés à sa surface, à sa couronne et au milieu interplanétaire, et même interstellaire dans le cas de l’expérience SWAN. »

Vingt ans après son lancement, le succès de la mission – qui a failli tourner à la catastrophe lorsque l’engin a été « perdu » pendant plusieurs semaines en 1998 – s’est traduit par la publication de près de 5 000 études dans le domaine de la physique solaire et par une révolution dans l’image et la compréhension que nous avons de notre étoile. Ainsi que l’explique l’Allemand Berhard Fleck, responsable scientifique de la mission, « SoHO a changé la vision populaire du Soleil, qui est passée de l’image d’un objet statique et immuable dans le ciel à celle de la bête dynamique qu’il est en réalité ».

Il serait présomptueux de vouloir traiter, en quelques paragraphes seulement, tout ce que cet observatoire spatial a apporté à l’astronomie. Si l’on revient aux mystères solaires que les chercheurs voulaient résoudre il y a deux décennies, SoHO a, à chaque fois, permis, sinon de les percer, du moins d’avancer sur la voie de leur résolution. Ainsi, en sondant l’intérieur de notre étoile, il a contribué à l’élucidation de l’énigme des neutrinos solaires,récompensée cette année par le Nobel de physique. Il a aussi apporté les éléments pour comprendre l’accélération du vent solaire et le chauffage de la couronne.

A ces grands thèmes il faut ajouter deux résultats spectaculaires. Le premier est la découverte de quelque 3 000 comètes « suicidaires », qui vont fondre et se désagréger en rasant le Soleil ou carrément jouer les kamikazes en se précipitant dedans. Le second, Philippe Lamy le résume ainsi : SoHO a permis de « faire émerger une nouvelle science, la météorologie de l’espace, qui résulte de l’activité magnétique explosive du Soleil ». Ont ainsi été détectées plus de 20 000 éjections de masse coronale, sortes de bouffées de chaleur de notre étoile. Celle-ci expulse en ces occasions d’énormes quantités de particules électriquement chargées dans l’espace, lesquelles, si elles sont dirigées vers la Terre, peuvent avoir des conséquences importantes (aurores boréales, mise hors service de réseaux électriques ou de satellites).

Aujourd’hui, SoHO a vingt ans et presque toutes ses dents. Quelques instruments ne fonctionnent plus, d’autres observatoires spatiaux ont pris le relais sur certains domaines (comme par exemple l’américain Solar Dynamics Observatory), mais la mission a été prolongée à plusieurs reprises et court actuellement jusqu’à la fin de 2016. «  En pratique, explique Philippe Lamy, seuls les coronographes Lasco-C2 et C3 justifient la prolongation de SOHO car ils n’ont pas d’équivalent actuellement en orbite et ils jouent un rôle clé pour la météo de l’espace. » Dans un document récent sur le sujet, l’administration américaine a d’ailleurs demandé à la NASA et à la National Science Foundation de développer une stratégie pour maintenir les opérations des coronographes de SoHO le plus longtemps possible, jusqu’à ce qu’un remplaçant soit lancé dans l’espace, ce qui ne se fera pas avant 2021…

Philippe Lamy a commencé à plancher sur Lasco en… 1985. Trois décennies, entre la conception, la réalisation, le lancement, la mission proprement dite et l’analyse des résultats, c’est un tarif fréquent dans la science spatiale. Même si le chercheur a travaillé depuis sur la caméra Osiris-NAC de la mission Rosetta, même s’il « pousse » pour un nouvel observatoire solaire dédié aux éjections de masse coronale dont le mécanisme de déclenchement est mal compris, SoHO restera la mission de sa vie. Il évoque « ‘une immense satisfaction apportée par la réalisation d’un instrument qui fonctionne à la perfection depuis vingt ans et dont l’apport à la connaissance de la couronne et à la météo de l’espace est considérable. Des résultats qui figurent déjà dans les encyclopédies et pour longtemps. »

lemonde.fr

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